Um novo estudo revela como os humanos poderiam acidentalmente assassinar a vida em Marte

CIÊNCIA E TECNOLOGIA

Cuidado com o que você deseja – mesmo que o que você esteja desejando seja algo que você realmente precise. Veja, por exemplo, o Deserto do Atacama no Chile. Largamente considerado o local mais seco do mundo, tem uma precipitação média de apenas 0,04 polegadas por ano e chuvas significativas de cerca de 1,5 polegadas (o suficiente para deixar lagoas de curta duração) apenas uma vez por século em média. Até mesmo muita água tem sido difícil de encontrar, com registros climáticos sugerindo que nenhuma chuva significativa caiu nos últimos 500 anos.

Então você pensaria que teria sido bem-vindo quando o deserto tiver duas tempestades, em 2015 e 2017, sem mencionar alguns eventos de chuva muito menores. O Atacama deveria – ou pelo menos poderia – ter ganhado vida, com o que o astrobiólogo da Universidade de Cornell, Alberto Fairén, chamou de “flores majestosas”. Mas, segundo um novo artigo de Fairén e seus colegas, publicado na revista Scientific Reports , o que se seguiu foi muito mais morte que vida. Isso tem implicações não apenas na Terra, mas em planetas áridos como Marte.

Embora o Atacama seja de fato um lugar totalmente estéril, existem alguns organismos que conseguem arranhar uma existência lá. Pelo menos dezesseis espécies microbianas são conhecidas por povoar os solos profundos de leitos de lagos secos, usando nitratos – uma forma salina de ácido nítrico – como alimento. O excesso de umidade mínima é proveniente dos vestígios de chuvas, assim como o que é conhecido como o inverno altiplânico, entre dezembro e março, quando o ar relativamente úmido flutua sobre a Cordilheira dos Andes, no leste.

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Os micróbios que podem transformar essas condições impiedosas em vida, escrevem os autores, “estão primorosamente adaptados às condições extremas de dissecação”. Isso ajuda, além de poder sobreviver com tão pouca água, ser também tolerante à radiação, capaz para sobreviver à intensa energia ultravioleta do sol que banha o deserto.

Depois que o Atacama foi banhado pela água real e honesta, no entanto, as coisas ficaram difíceis. Não apenas as flores esperadas não floresceram, mas quando Fairen e seus colegas investigaram as lagoas salgadas e transitórias que as chuvas deixaram para trás, descobriram que, em média, 12 das espécies microbianas no solo haviam desaparecido.

“O evento de extinção foi massivo”, disse Fairén em um comunicado que acompanha o comunicado, com até 87% de toda a vida desaparecendo em algumas regiões. A causa da morte foi o que é conhecido como “choque osmótico”, quando organismos unicelulares absorvem muita água através de suas membranas externas e estouram. Se um micróbio pode se afogar, é assim que acontece. Isso significa uma potencial má notícia para Marte também.

Para os cientistas que estudam a vida hipotética em outros mundos, o Atacama tem sido considerado um bom análogo para o ambiente marciano. Como o Atacama, Marte já foi um lugar muito úmido. E como o Atacama também, o planeta perdeu quase toda a sua água, embora no caso de Marte tenha desaparecido no espaço, enquanto o Atacama secou devido a mudanças nos padrões climáticos. A água de Marte durou apenas cerca de um bilhão de seus 4,5 bilhões de anos, mas isso teria sido suficiente para que pelo menos a vida microbiana se formasse. Mesmo quando o planeta secava, o mais resistente desses micróbios poderia ter sobrevivido, como aconteceu no Atacama. A secagem em Marte foi desigual, no entanto, com ocasionais inundações locais, quando os aqüíferos subterrâneos se esvaziaram ou as paredes dos canais locais foram rompidas.

“Em conseqüência”, escrevem os autores, “os ecossistemas locais hipotéticos … teriam sido posteriormente expostos episodicamente a estresses osmóticos ainda mais fortes do que os que relatamos aqui para os microrganismos do Atacama”. O resultado: uma morte microbiana marciana também.

Os humanos que visitam Marte podem ter um impacto semelhante em qualquer vida que ainda possa permanecer lá, pelo menos se tentarmos fazer um favor ao solo, dando-lhe um pouco de água. De fato, nossa espaçonave já poderia ter feito isso. Em 1976, os landers Viking usaram soluções aquosas para testar a vida em amostras de solo marciano, procurando por gases indicadores que sinalizariam processos biológicos. Isso pode ter sido um grande erro. Não só não foi encontrada nenhuma evidência conclusiva de vida, mas, Fairén e seus colegas escrevem, aplicando água nas células “teria causado primeiro sua explosão osmótica, e então a subsequente destruição das moléculas orgânicas”.

Não há provas de que isso tenha acontecido – mas nenhuma prova disso também não aconteceu. A busca pela vida em Marte e outros mundos certamente continuará, e deveria. Mas os ecossistemas são ecossistemas, não importa qual seja o seu planeta natal, e se aprendemos alguma coisa com os que existem aqui na Terra, é que eles podem ser difíceis de proteger e extremamente fáceis de destruir.

 

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